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BotánicaBiografía

Vavilov, Nicolai Ivanovich (1887-1943).

Botánico y genetista ruso, nacido el 23 de noviembre de 1887 y muerto a los 56 años, el 26 de enero de 1943.

Hijo de Ivan Vavilov, fue director de una fábrica de textiles de Moscú y funcionario de alto cargo. La posición acomodada de su familia le permitió adquirir una excelente educación. Estudió varios idiomas, así como estadística y ciencias naturales. Inicia sus primeros estudios especializados en el instituto de Agricultura de Moscú. En 1913, consigue una beca para estudiar en la Escuela de Horticultura de Londres (John Innes Horticultural Institution of London). Posteriormente, estudiará genética con William Bateson, uno de los fundadores de esta ciencia en la Universidad de Cambridge. En Londres conoce a Francis Darwin, hijo de Charles Darwin.

En 1916 regresa a Rusia y da clases de Botánica en la Universidad de Saratov, cátedra que conservará hasta 1921. En esta época fue nombrado director de Botánica Aplicada en San Petesburgo. Durante el gobierno de Lenin, en 1924, fue el presidente de la Academia de Ciencia Agrícolas de toda la Unión (antigua URSS). Durante su gestión, fundó unas cuatrocientas escuelas agrícolas en toda la Unión de repúblicas y en ellas llegaron a trabajar bajo su dirección unas 20.000 personas.

Entre 1916 y 1933 dirige y realiza personalmente expediciones a una gran cantidad de países como Irán, China, países mediterráneos, Etiopía, Afganistán, México y otras muchas regiones de Centro y Sudamérica. Realizó herborizaciones de unas 50.000 especies y variedades de plantas silvestres. Recogió por todo el mundo ejemplares de unas 30.000 variedades de trigo. Toda esta documentación debía servir de base para los estudios genéticos que planificó desde las instituciones que dirigía. Creó un importante banco genético constituido por más de 160.000 semillas y plantas recopiladas por Rusia y el resto del mundo. Puede considerarse como el pionero de los bancos genéticos que existen hoy día para la preservación de las especies y el mejoramiento de las plantas cultivadas.

En 1917 pronunció una profética conferencia en la que anunciaba que la nueva ciencia de la genética permitiría "esculpir formas orgánicas a voluntad... Mediante cruzamientos y síntesis podrán lograrse formas jamás alcanzadas por la naturaleza".

Uno de los importantes trabajos de Vavilov consistió en establecer los centros de origen y difusión de las plantas cultivadas, en especial las de los cereales. Su teoría de los orígenes de las plantas partía del estudio de las especies y variedades de plantas mejor adaptadas y más diversificadas en cada región del planeta.

En 1920 traza las lineas generales de la teoría, que establece ocho centros principales de difusión de las especies y tres secundarios. Así mismo formula la teoría de la "ley de variación de los homólogos", en la que estudia las series de variaciones genéticas en determinadas especies para ser aplicadas a otras homólogas y así poder crear nuevas variedades con características buscadas. Estas tesis fueron precursoras de procedimientos de mejoramiento de plantas en la moderna genética.

Vavilov presentó por primera vez sus dos principales teorías en un congreso de institutos agrícolas de la Unión, en 1920. Las versiones rusas de sus trabajos prácticamente desaparecieron. No fue hasta 1955 cuando dichas tesis fueron publicadas en versión inglesa bajo el título The Origin, Variation, Immunity and Breeding of Cultivated Plant (Origen, variación, inmunidad y cultivo de las plantas), editada por la Universidad de Cambridge. En 1926 publica "Centros de origen de las plantas cultivadas", que fue considerado en el mundo científico como uno de los grandes avances de la genética.

Sus grandes conocimientos no solo comprendían la botánica, el cultivo, la patología y la genética de las plantas, sino que también abarcaban campos como la evolución de las especies, la lingüística, la geografía, la arqueología, la estadística y otras ramas de la ciencia. Fue condecorado por el propio Lenin y nombrado miembro de la Academia de Ciencias de la URSS.

Vavilov gustaba decir unas palabras que resultaron proféticas: "La vida es muy corta y hay demasiadas cosas por hacer". Con la muerte de Lenin y la subida al poder de J. Stalin su vida y la de las instituciones por él fundadas cambiarían radicalmente.

En 1934 fue acusado de genetista burgués seguidor de las "teorías clasistas de Mendel y Morgan", considerados científicos de las clases dominantes capitalistas. Lisenko, un oscuro y oportunista "científico" lo combatió hasta desplazarlo personalmente de todos sus cargos.

Lysenko sostenía que determinadas transformaciones en las plantas cultivadas podrían heredarse genéticamente, esgrimiendo así la vieja teoría, nunca demostrada, de la vernalización. Su teoría supondría un avance en la producción de cereales, según declaró ante el segundo congreso de granjas colectivas celebrado en 1935. Acusó a los científicos que intentaron contradecirle de clasistas al servicio de la ciencia burguesa. Tales declaraciones motivaron el aplauso de Stalin que acudía a la conferencia. Lysenko movió las piezas a la manera de los burócratas arribistas que se apoderaron de los puestos principales durante la presidencia totalitaria de Stalin. Paulatinamente fue adquiriendo poder y desplazando a Vavilov.

Stalin declaró en 1935 que los científicos perdían su tiempo en los laboratorios y gastaban el dinero en expediciones que no producían resultados en el mejoramiento de la producción de alimentos e instó a Vavilov a que aprendiera de los campesinos en el trabajo directo del campo.

En 1938, Vavilov fue destituido de la presidencia de la Academia de Ciencias Agrícolas de la URSS y Lisenko fue nombrado en su lugar. Vavilov declaró que él podría ser desplazado de sus cargos pero que no se retractaría de sus convicciones científicas. El proceso subsiguiente sufrido por Vavilov es similar al de otros grandes pensadores que, como Giordano Bruno, fueron perseguidos por la ignorancia y condenados por los intereses de los poderes fácticos.

Por razones desconocidas, la KGB o policía secreta abrió un expediente a Vavilov. A partir de 1934 varios de sus colaboradores fueron arrestados por la KGB. Vavilov escribió a los investigadores instándoles a que se alejaran del instituto que él dirigía; y aquellos que se encontraran en el extranjero les pidió que no regresaran a Rusia, pues corrían peligro de ser detenidos por la policía secreta rusa.

En 1940, Vavilov se encontraba en Ucrania dirigiendo una expedición botánica. El 6 de agosto fue secuestrado en Chernovit por cuatro personas en un automóvil y desapareció; nunca más sus colaboradores volvieron a verle. Fue confinado en una cárcel secreta de la KGB en Moscú. La policía le facilitó papel y pluma para que escribiera su confesión, tal como eran tratados los traidores al partido o al Estado Soviético; con estos elementos escribió su "Historia del desarrollo de la Agricultura".

El 9 de Julio de 1941, Vavilov fue juzgado y condenado a muerte. Su fusilamiento fue pospuesto ante el avance de las tropas nazis al oeste de Rusia. Vavilov, junto con los demás prisioneros, fue evacuado a Saratov, paradójicamente la misma ciudad en donde comenzó su carrera como profesor de biología. Vavilov escribió a Beria, el siniestro jefe de la KGB, pidiendo un puesto de trabajo para cultivar plantas y ser útil a la nación y a los planes de producción soviéticos. El 23 de Junio de 1942, el Presidium del Soviet Supremo decide conmutar la pena de muerte por la condena de veinte años de "trabajo correctivo" en los campos de la KGB. Parece ser que Vavilov nunca conoció la conmutación de su sentencia. Murió abandonado en prisión el 26 de enero de 1943 por causas desconocidas.

Todas las publicaciones de Vavilov fueron retiradas y el rastro de su nombre borrado de todos los archivos. Ningún libro de botánica o biología mencionó su nombre. Un buen número de científicos rusos mantuvo en silencio el respeto y reconocimiento de la figura de Vavilov. Durante el asedio de Leningrado, llevado a cabo por las tropas alemanas, colaboradores de Vavilov prefirieron morir de hambre, como consecuencia de la guerra, a abandonar el extraordinario banco genético que se había conseguido tras años de extraordinaria labor.

En 1955 comienza el proceso de reconocimiento de su existencia como científico. La academia de Ciencias de la URSS inicia la revisión de sus textos para su ulterior estudio y difusión. Mark Popovsky, un periodista bien considerado por el régimen soviético, tiene acceso a los archivos de la KGB y rescata los documentos de su proceso. En 1964 publica el libro El Affair Vavilov, y ciertos artículos que fueron prohibidos por las autoridades. La defensa de Vavilov costó serios conflictos a Popovsky.

Posteriormente, el gobierno soviético absolvió a Vavilov simbólicamente de todas las acusaciones por las que fue condenado en vida. El instituto fundado por Vavilov fue reorganizado y en 1967 recibió el premio Lenin. El nombre de este organismo es desde entonces el Instituto de Industria de las Plantas N. I. Vavilov. En la actualidad, muchas instituciones rusas de genética y agricultura llevan su nombre.

En Noviembre de 1987, para conmemorar el primer centenario de nacimiento de Vavilov, se celebró un gran congreso internacional de las ciencias botánica, genética y agricultura. Acudieron científicos de 40 países. EL instituto fundado por este gran científico funciona actualmente a nivel mundial. Los bancos de genes se recopilan y establecen en gran parte de las instituciones botánicas del mundo. El origen y geografía de la plantas cultivadas así como otros textos rescatados han sido publicados.

Bibliografía

  • VAVILOV, N. I.: Origin and Geography of cultivated plants. Cambridge University Press, 1991.

"Vavilov, a Centenary". Plant genetic Resources News Letter, Nº 71, 1989.

JANUARY, Deborah: Vavilov: a reputation restored. Kew, Royal Botanic Gardens Mgz. Spring, 1998.

HUXLEY, Julian: Soviet genetics and world science. Chatto and Windus, 1949.

J. Manuel García Villa

Autor

  • J. Manuel García Villa