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GeologíaAstronomíaBiografía

Shoemaker, Eugene (1928-1997).

Astrónomo y geólogo norteamericano nacido en Los Angeles el 28 de abril de 1928 y muerto en un accidente de tráfico en el desierto de Tanami, al noroeste de Alice Springs (Australia), el 18 de Julio de 1997. Su verdadero nombre era Eugene Merle Shoemaker.

Se graduó en el California Institute of Technology Pasadena a la edad de 19 años, y sólo un año después obtuvo el doctorado con una tesis sobre la petrología de las rocas metamórficas del precámbrico. Seguidamente se asoció con la United States Geological Survey, organización con la que colaboraría el resto de su vida.

Mientras trabajaba para la USGS buscando depósitos de uranio en Colorado y Utah, comenzó a interesarse por la Geología y la formación de cráteres en la Luna. En 1951 se casó con Carolyn Spellman. Durante una visita de ambos a Meteor Crater, en Arizona, Shoemaker intuyó que los cráteres lunares se debían a impactos de meteoritos. En 1956 intentó que la USGS realizase un mapa geológico de la Luna, proyecto que fue pospuesto porque en esos años de guerra fría el interés se centraba en la obtención de plutonio. Entonces comenzó a comparar los cráteres provocados por pequeñas explosiones nucleares realizadas en Yucca Flats en Nevada con el de Meteor Crater. En este último detectó un mineral, la cohesita, que sólo se produce en los cráteres de impacto de alta energía. Basándose en estos estudios, presentó un trabajo en Princeton en 1960 con el cual obtuvo el doctorado.

Por entonces, los Estados Unidos comenzaron con el programa espacial que pretendía llevar al hombre a la Luna. En 1963 Gene se incorporó a las pruebas de selección soñando con que tal vez algún día pudiera pisar la superficie del satélite, pero se le diagnosticó la enfermedad de Addison, por lo que tuvo que abandonar su sueño. No obstante, cuando en 1965 la USGS fundó un Centro de Astrogeología en Flagstaff (Arizona), fue nombrado director científico encargado de organizar las actividades geológicas en la Luna del programa Apolo. Más tarde, en 1969, volvió al Caltech como profesor de Geología y director de la División Geología Planetaria.

Con la astrónoma Eleanor Helin y la colaboración de su esposa Carolyn desarrolló un programa para estudiar los asteroides tipo Apolo, para lo cual empleó el Telescopio Schmidt de 460 cm del observatorio de Monte Palomar, con el que consiguieron descubrir unos cuarenta de los 417 asteroides conocidos de este tipo, entre ellos Nefertiti y Amor, así como el primero de los cometas que llevan su nombre, Shoemaker. Poco antes de que este programa de investigación finalizase, Shoemaker alcanzó, al fin, el punto culminante de toda una vida dedicada a la investigación al tener la oportunidad de estudiar los impactos de los fragmentos del cometa que lleva su nombre contra la superficie del planeta Júpiter.

Entre las muchas distinciones que poseía figuran la medalla Wetherill del Instituto Franklin en 1965, la Gilbert Award of the Geological Society of America en 1983 y el Kuiper Prize of the American Astronomical Society in 1984. En 1980 fue elegido miembro de la National Academy of Sciences.

Autor

  • Gerardo Meiro Martínez