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BotánicaMedicinaBiografía

Pemberton, John Stith (1831-1888).

Creador de la Coca-Cola, nacido en 1831 en Knoxville, Georgia, y muerto el 16 de agosto de 1888. Asistió a la Escuela de Medicina Botánica de Georgia donde siguió las enseñanzas de Samuel Thomson, experto autodidacto en herboristería. Las teorías de Thomson y en especial su obra New Guide to Health, publicada en 1822, fueron decisivas en el desarrollo profesional de John Pemberton, que se graduó en 1850, a los 19 años de edad.

Después cursó un año de Farmacia en Filadelfia, antes de comenzar su carrera como químico farmacéutico en Oglethorp, Georgia, donde conoció a Anna Eliza Clifford Lewis, con la que se casó en 1853. Pemberton desarrolló una próspera actividad comercial vendiendo productos patentados y licores medicinales. El sueño de Pemberton, al que consagró toda su vida, era la búsqueda del medicamento perfecto, crear un medicamento esencial y una bebida perfecta, todo en un solo producto.

En 1862, ya iniciada la Guerra Civil americana, Pemberton se alistó como teniente, organizando una guardia local de Caballería. En una de las últimas escaramuzas de la guerra, el 16 de abril de 1865, Pemberton recibió un sablazo que le dejó una profunda cicatriz en el pecho y abdomen.

Una vez recuperado de sus heridas, retomó su negocio farmacéutico y, tras un viaje a New York, el Dr. Pemberton adquirió el más completo surtido de drogas, sustancias medicinales y medicinas europeas y americanas que pudo conseguir. Con estos ingredientes, Pemberton empezó a experimentar, creando sus propios remedios patentados, algunos tan afamados como el jarabe expectorante Globe Flower o el extracto Stillingia, que curaba úlceras, pústulas, carbuncos, eccemas y diferentes afecciones de la piel.

En 1869, Pemberton abandonó Columbus, para trasladarse a Atlanta, ciudad que empezaba a consolidarse como un importante centro de negocios. Allí, Pemberton estableció la industria de medicamentos más importante de la ciudad, pero en 1872 ésta comenzó a caminar hacia la bancarrota.

A finales de la década de 1870, Pemberton leyó por primera vez sobre una nueva y milagrosa sustancia que los indios peruanos y bolivianos habían estado masticando durante miles de años y que actuaba como digestivo, estimulante, afrodisíaco, prolongador de la vida, y poseía también otros importantes beneficios para la salud de las personas.

La primera aplicación comercial de tan maravillosa sustancia fue una bebida denominada Vin Mariani, que fue comercializada en Burdeos en 1863 por un empresario corso llamado Angelo Mariani. La bebida era una especie de vino basado en una infusión de hojas de coca. Este antecesor de la Coca-Cola tuvo un gran éxito, no sólo en Europa, sino también en Estados Unidos, donde se llegó a abrir una sucursal en New York.

El Dr. Pemberton creó su French Wine Coca en 1884, para competir con el vino de Mariani. Más tarde Pemberton modificó su vino de coca para crear la base de la fórmula de la Coca-Cola; aseguró en una entrevista realizada en 1885 que su preparado era superior al de Mariani. Pemberton incluyó a su fórmula nueces de cola de Ghana, pues los nativos africanos hacían el mismo uso de ellas que los indios del Perú. En el fondo el principio activo de ambos componentes es el alcaloide de la cafeína. Otro tercer ingrediente, al que se suponen efectos tónicos y afrodisíacos era la damiana que se puede definir como "la hoja deshidratada de la Turnera diffusa de América Tropical".

Es posible que Pemberton tuviera un interés personal por la coca como sustancia curativa para la adicción a la morfina, ya que Pemberton era adicto a la morfina, lo que era muy común entre los veteranos de la Guerra Civil.

En 1885, Jhon Pemberton escribió: "la planta de coca no sólo preserva la salud de aquellos que la consumen, sino que además prolonga la vida y permite desarrollar un gran esfuerzo físico y mental a sus consumidores". La publicidad de la época anunciaba la bebida French Wine Coca como una cura radical para los desórdenes nerviosos, problemas digestivos y la impotencia.

El 25 de noviembre de 1885 se votó la Ley Seca en Atlanta, que entró en vigor el 1 de julio de 1886. Pemberton se vio obligado a experimentar una nueva bebida "sin alcohol" utilizando la base de las hojas de coca y las nueces de cola utilizadas en su French Wine Coca. De este nuevo experimento nació la fórmula original de la Coca-Cola, que ya tomó la denominación que conocemos hoy en día. La damiana se había eliminado de la fórmula. El 28 de junio de 1887 fue otorgada la patente de la marca.

Había nacido lo que sería la bebida más consumida y más universal del siglo XX. El 16 de agosto de 1888, John Pemberton moría a la edad de 57 años.

JMB

Autor

  • José Miguel.