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QuímicaBiografía

Onsager, Lars (1903-1976).

Químico-físico estadounidense de origen noruego, nacido en Kristiania (actual Oslo) el 27 de noviembre de 1903 y fallecido en Miami el 5 de octubre de 1976. En 1968 recibió el Premio Nobel de Química por su teoría sobre las transformaciones termodinámicas en procesos irreversibles.

Hijo de Erling Onsager, abogado de la Corte Suprema de Noruega, y de Ingrid Kirkeby. Después de algunos años de recibir una educación no formal, por parte de algunas tutoras y de su propia madre, ingresó en la Escuela Frogner una vez que su familia regresó a Oslo, donde se graduó en 1920.

Comenzó los estudios de Ingeniería Química en la Universidad de Noruega, sin embargo continúo su formación como matemático. En estos años, dos de sus profesores, O. O. Collenberg y B. Holtsmark, alentaron sus esfuerzos. Después de licenciarse, en 1925, acompañó a Holtsmark en un viaje por Dinamarca y Alemania; durante su estancia en Zurich conoció a Peter Debye y a Erich Hückel con quienes permaneció, en el Instituto Federal de la Tecnología, desde 1926 a 1928. Estos científicos quedaron impresionados por los trabajos que había desarrollado recientemente en el campo de la mecánica estadística. Su primer logro, bajo su tutela, fue una modificación de la teoría de Debye-Hückel sobre la disociación de los electrólitos, para lo cual aplicó el movimiento Browniano a la descripción de la migración de los iones en disolución. (Véase Disoluciones: leyes y comportamiento).

En 1928 emigró a Estados Unidos, país que le concedió la nacionalidad en 1945. En 1933, después de impartir clases en la Universidad Johns Hopkins (Baltimore), en la Universidad Brown (Providence) y en la Universidad de Rhode Island, aceptó una plaza en la Universidad de Yale, donde obtuvo el Doctorado en Química, dos años más tarde, por el desarrollo matemático para la interpretación de la Ley de Ohm en electrólitos débiles. Finalmente, llegó a ser profesor de Química Teórica de esta universidad en 1945, cargo que ocupó hasta que, en1972, se trasladó a la Universidad de Miami.

En 1933 contrajo matrimonio en Colonia (Alemania) con Margarethe Arledter, hija de un conocido fabricante de papel, con ella tuvo tres hijos y una hija.

La termodinámica es la parte de la física que estudia el calor y se caracteriza por tres leyes o prinicipios. En su forma clásica estudiaba sólo los sistemas aislados, en equilibrio, sin embargo los sistemas reales ni se encuentran aislados, ni están en equilibrio. Su principal contribución fue la formulación de una expresión matemática general para explicar el comportamiento de procesos químicos irreversibles, que se ha llegado a considerar como la cuarta ley de la termodinámica, respecto de la cual dedujo las relaciones que llevan su nombre.

Generalizó la teoría de Debye sobre los dieléctricos, estudió las propiedades de los metales ferromagnéticos y realizó una interpretación cinética de la constante dieléctrica. Además, centró sus investigaciones en las propiedades de los coloides, en las transiciones orden-desorden y en las teorías hidrodinámicas.

Su labor investigadora fue reconocida con la concesión de numerosos premios, entre los que destacan:

Medalla Rumford de la Academia Americana de Artes y Ciencias (1953); medalla Lorentz de la Real Academia Holandesa de Ciencias (1958); medalla Lewis de la Región de California, medalla Kirwood de la Región de New Haven y medalla Gibbs de la Región de Chicago (1962); medalla Richards de la Región del Noreste (1964); premio Belfer de Ciencias de la Universidad de Yeshiva (1966); medalla Nacional de Ciencias (1969).

Doctor Honoris causa en Ciencias por la Universidad de Harvard (1954); Doctor Honoris causa en Ciencias por el Instituto Politécnico Rensselaer, por la Escuela Técnica Renania-Westfalia y por la Universidad de Brown (1962); Doctor Honoris causa en Ciencias por la Universidad de Chicago (1968); Doctor Honoris causa en Ciencias por la Universidad Estatal de Ohio (1969); Doctor Honoris causa en Ciencias por la Universidad de Cambridge (1970) y Doctor Honoris causa en Ciencias por la Universidad de Hardvard (1971).

Onsager fue miembro honorífico de diversas asociaciones científicas:

Sociedad Americana de Química; Academia de Ciencias de Nueva York; Academia Nacional de Ciencias; Academia Americana de Artes y Ciencias; Sociedad Americana de Filosofía; Real Academia Noruega de Ciencias y Sociedad Noruega de Química; Real Academia Sueca de Ciencias; Real Sociedad de Ciencia de Uppsala y Sociedad Bunsen de Química Física.

La culminación de su carrera fue la concesión del Premio Nobel de Química en 1968 por sus estudios sobre la termodinámica de los procesos irreversibles en sistemas en no-equilibrio.

En 1993, los doctores Russell y Marian Donnelly instauraron el Premio Onsager en memoria de tan ilustre científico. Dicho premio tiene como finalidad reconocer los trabajos destacados en la especialidad de la física estadística teórica, incluyendo la física cuántica, y está dotado con 15.000 dólares en metálico.

Autor

  • Virginia Martín Torres