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BiologíaBiografía

Gundlach, Johann Cristoph (1810-1896).

Naturalista alemán nacido en Kassel (Hesse) el 17 de julio de 1810 y fallecido en La Habana el 15 de marzo de 1896.

Hijo menor de los siete que tuvo el matrimonio de Johann Gundlach, un profesor de matemáticas, y de María Cristina Rethberg, ingresa en el Liceo Phillipinum de Marburgo en 1820. Diez años después, en la Phillips Universidad de esta ciudad, inició sus estudios de teología, pero, falto de vocación para esta carrera, la abandonó para ingresar en la Facultad de Ciencias Naturales, donde obtuvo el grado de doctor en Filosofía en 1837 con la tesis De pennis. Un año antes había sido nombrado miembro corresponsal de la Sociedad de Historia Natural de Kassel. Dicha institución estuvo dispuesta a financiar el viaje de Gundlach a Surinam, donde tenía un amigo, a cambio del envío de especímenes provenientes de esta región.

Taxidermista desde su adolescencia (arte que aprendió con su hermano Enrique, por esa época estudiante y más tarde doctor en medicina), Gundlach se distinguió posteriormente como colector y disecador, especialmente en ornitología, tarea que realizó para la cátedra de zoología de la Universidad de Marburgo. El viaje de tres años, proyectado para Surinam, se desvió hacia Cuba, al ser invitado Gundlach junto a otros dos naturalistas alemanes, Eduard Otto y Luis Pfeiffer, por el cubano Carlos Booth para que visitasen sus cafetales en la provincia de Matanzas. Gundlach llegó a la isla en enero de 1839, y allí se quedó cuando se enteró de la muerte del amigo que vivía en Surinam.

A finales de la década del cuarenta comenzó a remitir a Alemania especímenes de Cuba, mientras conformaba sus propias colecciones, con las cuales estableció un "museo" que entre 1848 y 1852 llegó a recibir más de tres mil visitantes. Por su labor entabló relaciones con distintos científicos de su país y dentro de la isla, entre ellos con su más importante naturalista Felipe Poey y Aloy. En los años siguientes (1850-1859) realizó excursiones por otras provincias de Cuba (Pinar del Río, Isla de Pinos, Trinidad, Camagüey, Oriente), donde realizó colectas y descripciones de las especies animales que encontró; una de las más importantes fue el zunzuncito o pájaro mosca (Mellisuga helenae). También encontró un raro pájaro carpintero con un pico larguísimo, al parecer producto de una anomalía genética.

Entretanto, fue nombrado socio corresponsal de distintas instituciones científicas, como la Sociedad de Historia Natural de Wetterau en Hernau y la de Montreal, ambas en 1855; socio de mérito de la Academia de Ciencias de la Habana en 1861; corresponsal de la Sociedad Entomológica de Filadelfia (1864); socio de honor de la de Amigos Naturalistas de Berlín (1864); corresponsal del Museo de Historia Natural de Madrid (1883); entre otras.

En 1867 viajó a París para llevar a la Exposición Universal que se realizó en esta ciudad, por encargo del gobierno español en La Habana, las colecciones de historia natural (entre ellas las del propio Gundlach) que representaban a la isla. Obtuvo, por ello, el diploma y la medalla de plata del jurado parisino, y la cruz de caballero de la Orden de Carlos III por el gobierno de España. En la Península, donde realizó una corta estancia, conoció a los destacados naturalistas Patricio de la Paz Mendiela y Laureano Pérez Arcas. Más tarde (1883) establecería relaciones científicas con Ignacio Bolívar, a quien enviaría la colección de ortópteros cubanos para que éste los clasificara en Madrid.

En su viaje de regreso hizo escala en Puerto Rico por unas breves horas, país al que regresó en 1873, invitado por el comerciante y vicecónsul alemán Leopod Krug. En esta isla realizó estudios sobre insectos, moluscos, reptiles y aves; resultado de este viaje fue su catálogo de aves de Puerto Rico, que publicó en Alemania en 1874. Un año más tarde de esta última fecha volvió a Puerto Rico, donde permanecería varios meses, efectuando una labor similar y ordenando la colección zoológica de Krug.

En los años siguientes publicaría varias obras zoológicas, entre las que se encuentran Contribución a la Ornitología Cubana (1876), Contribución a la Mamalogía Cubana (1877), Contribución a la erpetología cubana (1880), Contribución a la entomología cubana (1881), así como diversos artículos zoológicos, todos frutos de su paciente y larga labor.

En 1880 formó parte, junto con Felipe Poey, Sebastián A. de Morales y José E. Ramos, de la comisión para el estudio de la enfermedad de los cocoteros que asolaba la región oriental de Cuba y cuya causa descubrió más tarde el también naturalista Carlos de la Torre.

A Gundlach se debe el descubrimiento y descripción de muchas especies de insectos, moluscos, anfibios, reptiles y aves de Cuba, algunas de las cuales llevan su nombre. Sus importantes colecciones fueron compradas en 1892 por el Gobierno español para el Instituto de Segunda Enseñanza de La Habana, por valor de 8.000 pesos oro, y comprendía unas 300 especies, con más de 5.500 ejemplares de insectos, moluscos, aves, reptiles y mamíferos. Buena parte de las cuales se encuentran hoy en el Instituto de Ecología y Sistemática de La Habana. Hombre modesto, de hábitos sencillos y dedicado por completo a las ciencias, Gundlach entregó ese dinero a la familia cubana que lo había acogido durante muchos años.

Los últimos cuatro años de su vida los empleó trabajando en su obra y como conservador del museo del supracitado Instituto.

Bibliografía

  • ACADEMIA DE LAS CIENCIAS. "Comisión formada por los Dres. Poey, Gundlach, Morales y Ramos para el estudio de las causas de la destrucción de los cocoteros de Cuba" en Anales de la Real Academia de Ciencias Médicas, Físicas y Naturales de la Habana (1880) 202.

  • DATHE, W. y GONZÁLEZ, R. M. Johann Christoph Gundlach (1810-1896). Un naturalista en Cuba. Naturforscher auf Kuba. Basilisken Presse Mardburg an der Lahn, 2002.

  • GONZÁLEZ, R. M. Juan Cristóbal Gundlach. Apuntes biográficos. La Habana, Editorial Academia, 1990.

  • GUNDLACH, J. "Autobiografía inédita" en La Ilustración de Cuba, 4, 274-278, 307-310, 1896.

  • SANTIAGO, E. y GONZÁLEZ, R. M. "Nuevos documentos y comentarios acerca de las exploraciones de Juan Cristóbal Gundlach a Puerto Rico" en Revista del Centro de Estudios Avanzados de Puerto Rico y el Caribe, 81-96, 1994 (enero-junio)

  • TORRE, C. de la. "Discurso alusivo a la llegada a Cuba de los sabios naturalistas alemanes, doctores Juan Gundlach, L. Pfeiffer y E. Otto, enero 31, 1939" en Anales de la Academia de Ciencias Médicas Físicas y Naturales de la Habana, 75, 1938-39.

Armando García González

Autor

  • 0302 AGG