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FísicaBiografía

Geiger, Johannes Wilhelm (1882-1945).

Físico alemán, también conocido como Hans Geiger, nacido el 30 de septiembre de 1882 en Neustadt an der Haardt y fallecido el 24 de septiembre de 1945 en Potsdam, inventor del famoso contador que lleva su nombre, un dispositivo para descubrir y registrar partículas energéticas radiactivas.

Estudió y se doctoró en la Universidad de Erlangen, en 1906. Poco tiempo después se trasladó a la Universidad de Manchester, donde trabajó con Ernest Rutherford, con quien colaboró en la determinación de la relación de la carga eléctrica con respecto a la masa en las partículas alfa, que resultó ser igual a la de un átomo de helio al que hubieran despojado de dos electrones. Construyó el primer modelo de su famoso detector de partículas, con cuyos resultados Rutherford postuló acertadamente, en 1912, que la mayor parte de la masa de un átomo se concentra en el minúsculo núcleo.

El contador de Geiger de partículas alfa consistía básicamente en un cilindro lleno de gas sometido a la acción de dos electrodos entre los que se establecía una elevada diferencia de potencial eléctrico. Al entrar una partícula alfa el gas se ioniza y provoca una momentánea descarga eléctrica y una bajada de potencial que puede medirse.

En 1912 retornó a su patria, con una plaza en el Physikalisch-Technische Reichsanstalt de Berlín, donde continuó con sus investigaciones sobre estructura atómica. Declarada la Primera Guerra Mundial, marchó al frente como oficial de artillería, y retornó a su vida académica una vez finalizada la contienda. En 1924 colaboró con Walther Bothe en el desarrollo del método de las coincidencias, que permitía observar las trayectorias más largas de la radiación más penetrante, y elaboró la llamada ley Geiger-Nuttal que afirma que en una familia radiactiva el recorrido de una partícula está relacionado con la vida media del isótopo. Se pudieron detectar las propiedades características del efecto Compton. Un año más tarde se trasladó a la Universidad de Kiel como profesor de física. Allí conoció a Walther Müller, con quien mejoró el diseño de su contador, de forma que fuese capaz de detectar tanto la radiación alfa (núcleos de electrones) como beta (electrones) y gamma (fotones), por lo que el contador ha pasado a la historia como Contador Geiger-Müller.

En 1929 se trasladó a la Universidad de Tubinga, donde realizó las primeras investigaciones con los rayos cósmicos y participó en la identificación del actinio-A y del torio-A, ambos isótopos del mismo elemento de la tabla periódica, el polonio. También realizó diversos estudios sobre la radiactividad artificial y la fisión nuclear. En 1936 aceptó un puesto en la Technische Hochschule de Berlín, donde realizó investigaciones sobre la naturaleza de la radiación cósmica hasta su fallecimiento, recién finalizada la Segunda Guerra Mundial.

Esquema de funcionamiento del contador Geiger-Müller.

Autor

  • JJ.