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HistoriaBiografía

Cousiño, Matías (1810-1863).

Empresario minero y político chileno, nacido en 1810, en Santiago de Chile, y muerto el 21 de marzo de 1863, en la misma ciudad. Consiguió acumular una inmensa fortuna con la explotación carbonífera en la región de Arauco y gracias a una extraordinaria visión para los negocios.

Dedicado desde muy joven a los negocios, su fortuna sufrió ciertas vicisitudes hasta que se hizo con el control y explotación de las minas de plata ubicadas en el desierto de Atacama, por aquel entonces el filón más productivo de Chile. Debido a su carácter audaz, inquieto y emprendedor, con la fortuna ganada en Atacama se embarcó en ingentes y colosales proyectos especulativos, tales como la construcción de edificios en varias ciudades, inversiones en ferrocarriles, construcción de muelles y puertos y varios contratos de navegación, los cuales le reportaron pingües ganancias, que se sumaron a su ya dilatada fortuna.

Cuando se desató la fiebre del oro en California, Cousiño decidió quedarse en Chile en vez de probar suerte en tan lejanos territorios. Aprovechó la demanda de harina desde California para poner en pie la Sociedad de Molineros y controlar toda la exportación de trigo chileno a la zona aurífera, operación que le proporcionó más dinero y poder. Al poco tiempo, hizo la misma operación con Australia, país que también se dejó seducir por la fiebre del oro.

En el año 1851, el Gobierno chileno ordenó por ley la construcción del ferrocarril entre Santiago de Chile y Valparaíso, línea cuya construcción había gestionado diez años antes Guillermo Wheelwright, cuyo ejecutor iba a ser Enrique Meiggs. El Gobierno carecía del capital suficiente para afrontar los gastos de esta colosal obra, por lo que se vio forzado a organizar una sociedad de accionistas a la que se adhirió inmediatamente Matías Cousiño, quien aportó un capital de seiscientos mil pesos de oro, sin cuya ayuda seguramente el proyecto no habría podido llevarse a cabo en los plazos previstos.

Al mismo tiempo que atendía las variadas empresas y negocios que conformaban su imperio económico, Matías Cousiño volvió a dar muestras de su genio empresario al lanzarse a la explotación del excelente carbón de piedra de la región de Lota; fundó la Compañía Carbonífera de Lota y convirtió la ciudad en el centro productor del valioso combustible. La decisión de explotar este mineral vino motivada por la imperiosa necesidad que tenía Chile de dar suministro a las primeras compañías mineras a vapor que se instalaron en el país, casi todas ellas con capital extranjero.

La actividad política de Matías Cousiño, que empezó a mediados de la década de los cuarenta, dio como resultado diversos cargos políticos durante la presidencia de Manuel Montt (1851-1861): diputado entre los años 1849 a 1855, y senador de la República entre 1855 y 1862. Su periplo parlamentario no fue tan fecundo como su labor de empresario, se limitó a impulsar una serie de leyes de interés público, especialmente dentro del sector de las comunicaciones y transportes.

La muerte le sorprendió en el año 1863, cuando se hallaba en la cima de su carrera política y empresarial. Su inmensa fortuna quedó reflejada en un buen número de palacios y villas, de su propiedad, levantados en varios puntos del país.

Bibliografía

  • BETHELL, Leslie: Historia de América Latina: economía y sociedad (1870-1930). (Barcelona: Crítica, 1991).

  • CRUZ VILLALÓN, Josefina: Chile. (Madrid: Anaya, 1988).

Carlos Herráiz García

Autor

  • Carlos Herraiz Garcia