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FísicaBiografía

Coster, Dirk (1889-1950).

Científico holandés, nacido en Amsterdam el 5 de octubre de 1889 y fallecido en Groningen el 12 de febrero de 1950. Pasó a la historia de la Ciencia contemporánea por haber descubierto en 1923, junto con el húngaro George von Hevesy (1885-1966), un nuevo elemento químico de la tabla periódica, el hafnio.

Volcado desde su adolescencia hacia los saberes científicos, entre 1913 y 1919 cursó estudios superiores de Física en la Universidad de Leiden, y obtuvo allí mismo el título de doctor en dicha materia en 1922. Marchó a continuación a Suecia para incorporarse al equipo que, en la Universidad de Lund, dirigía Karl Manne Siegbahn (1886-1978) -futuro premio Nobel por sus investigaciones y descubrimientos en el campo de la espectroscopia de los rayos X-, y a su lado se convirtió en uno de los jóvenes científicos más prometedores del área escandinava.

En apenas unos meses, su prestigio fue en aumento hasta propiciarle el ingreso en el laboratorio regentado, en Copenhague, por otro gran genio de la Física contemporánea, el danés Niels Bohr (1885-1962). Allí fue donde conoció al húngaro Hevesy, con quien emprendió una fecunda y provechosa investigación que, en apenas unas semanas, arrojó como balance el descubrimiento del hafnio.

Bohr -maestro de Coster, Hevesy y otras muchas jóvenes promesas de la Ciencia que estudiaban e investigaban a sus órdenes en el célebre Instituto Nórdico de Física Teórica (más tarde denominado, en su honor, Instituto Niels Bohr)- había predicho la existencia del elemento 72, que, según sus cálculos, habría de parecerse mucho al circonio en su estructura. Coster y Hevesy se propusieron demostrar que su maestro estaba en lo cierto, para lo que emprendieron una investigación que, sirviéndose de la espectroscopia de rayos X -en la que el joven científico holandés estaba muy adelantado, merced a sus recientes colaboraciones con Siegbahn-, logró detectar la presencia de dicho elemento desconocido en una serie de minerales de circonio. Comoquiera que este hallazgo había tenido lugar en la capital danesa, Coster y Hevesy decidieron bautizar ese elemento 72 que acababan de descubrir con el nombre de hafnio, ya que los romanos habían dado el nombre latino de Hafnia al antiguo enclave ocupado actualmente por Copenhague. El hafnio fue el primer elemento de la tabla periódica descubierto por medio de la espectroscopia de rayos X.

Al año siguiente de haber realizado este importante descubrimiento, Dirk Coster fue contratado como Profesor de Física experimental en la Universidad de Groningen, en donde inició una brillante carrera docente que, ligada de forma permanente a este centro de enseñanza superior, habría de prolongarse durante un cuarto de siglo (1924-1949).

Autor

  • J. R. Fernández de Cano.